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DREAMING LHASA
a film by Ritu Sarin and Tenzing Sonam
Dominique Rabotteau La Revue de l’Inde, Paris, No 4: July-September 2006

In 1949, China invades Tibet. Ten years later a popular uprising tries to liberate the country but it is violently suppressed. The Dalai Lama then takes the path of exile, followed by 100,000 Tibetans. The spiritual leader settles in India, in the small town of Dharamsala in the foothills of the Himalayas. Since that time, every year, millions of Tibetans attempt to flee Tibet to rejoin him.

Ritu Sarin and Tenzing Sonam’s film opens with the dramatic account of a nun relating in front of a camera the torments that she underwent in Chinese prisons. Behind the camera is Karma, a young Tibetan who has come from New York to make a documentary on Tibetans in exile. She has never been to Tibet. One morning, Dhondup knocks at her door. He is a former monk who was also imprisoned and tortured by the Chinese. He succeeded in reaching Dharamsala, but his desire is not to stay in India, he is on a mission on behalf of his deceased mother: to deliver to a certain Loga a charm box. Dhondup asks Karma to help him find this man who no one seems to have heard of, but who, according to the local oracle is still alive.

Karma is hesitant, she wants to finish shooting her film on Tibetans in exile, but she is drawn and moved by his quest. Through him, she grasps the Tibetan reality that she does not know. They then leave together for Delhi to meet an old cook, a former friend of Loga’s. This man is at first quite reticent. He has not seen Loga for years. But Dhondup and Karma insist, they show him the charm box and manage to convince him to tell them a bit more. The old man’s tongue loosens. Loga was apparently mixed up in a nasty story and suspected of murder. Dhondup thinks he will go back to Tibet, but the contents of the charm box put them finally on the right track, taking them to Jaipur. There, they meet a former monk, a friend of Loga’s during the rebellion against the Chinese, who saw him some years ago. Loga, believing he was hunted by the Indian police, wanted to return to Tibet but he dissuaded him, and pointed him towards a monastery in Clement Town. After a passage at the monastery where Loga has left the memory of a very pious man, Dhondup will find him finally in a hermitage in the Himalayas and discovers that this man, an ex-combatant for Tibetan freedom, has played a primordial role in his own life.

Karma and Dhondup must separate, each going back to a world, the young woman to New York and the ex-monk to Lhasa. Both will keep a souvenir of this journey in the heart of the Tibetan community in India.

This very beautiful film with a slow rhythm is a mix of the two genres of semi-documentary and semi-feature, in which Loga’s quest is the occasion for the discovery of the reality of Tibetans in India. In the backdrop the viewer listens to deeply moving interviews of exiled monks, discovers the diverse peaceful demonstrations of the Tibetans to regain their country and their liberty and imagines without difficulty, the solitude of these men and of these women, far away from their homeland, lost in a country which for them is but a land of exile.

Dreaming Lhasa (2005, 90 mins, 35mm) For more information visit the site: dreaminglhasa.com

Dominique Rabotteau worked during three years for the weekly Le Point then continued as a free-lancer. In 1989, she created with her husband Frédéric Soltan, Sangha Productions. Since then, they have made more that 80 documentaries, among which is L’Inde de la mer et des hommes for Thalassa.


ORIGINAL FRENCH VERSION

DREAMING LHASA

En 1949, la Chine envahit le Tibet. Dix ans plus tard un soulèvement populaire tente de libérer le pays mais il est rapidement et violemment réprimé. Le dalaï-lama prend alors le chemin de l’exil suivit de 100 000 tibétains. Le chef spirituel s’installe en Inde, sur les contreforts de l’Himalaya, dans la petite ville Dharamsala. Depuis lors chaque année des milliers de tibétains tentent de fuir le Tibet pour le rejoindre.

Le film de Ritu Sarin et de Tenzing Sonam s’ouvre sur le témoignage dramatique d’une nonne racontant devant une caméra les tortures qu’elle a subies dans les prisons chinoises. Derrière la caméra se tient Karma une jeune femme tibétaine arrivée de New -York pour tourner un documentaire sur les exilés. Elle n’a jamais été au Tibet. Un matin, Dhondup frappe à sa porte. C’est un ancien moine lui aussi emprisonné et torturé par les chinois. Il a réussi à gagner Dharamsala, mais son désir n’est pas de rester en Inde, il est venu chargé d’une mission par sa mère défunte : remettre à un certain Loga une boîte porte-bonheur. Dhondup demande l’aide de Karma pour retrouver cet homme dont personne n’a semble-t-il, entendu parler mais qui, d’après l’oracle de la ville, est toujours vivant.

Karma hésite à le suivre, elle veut terminer le tournage de son documentaire sur les exilés tibétains, mais, Dhondup l’attire et sa quête la touche. À travers lui, elle appréhende cette réalité tibétaine qu’elle ne connaît pas. Ils partent donc ensemble pour Delhi rencontrer un vieux cuisinier, ancien ami de Loga. Cet homme se montre tout d’abord très réticent. Il n’a pas vu Loga depuis des années. Mais Dhondup et Karma insistent, lui montrent la boîte porte bonheur et finissent par le convaincre de leur en dire un peu plus. La langue du vieil homme se délie. Loga aurait été mêlé à une sale histoire et serait soupçonné de meurtre. Dondhup songe alors à regagner le Tibet, mais le contenu de la boîte porte bonheur les met enfin sur la bonne piste et les conduit à Jaïpur. Là, un ancien moine, compagnon de Loga durant la rébellion contre les chinois, l’a revu quelques années auparavant. Loga persuadé d’être pourchassé par la police indienne voulait alors rejoindre le Tibet, il l’en a dissuadé et l’a dirigé vers le monastère de Clement Town. Après un passage au monastère où Loga a laissé le souvenir d’un homme très pieux, Dhondup le retrouvera enfin dans un ermitage de l’Himalaya et découvrira que cet homme, ancien combattant pour la liberté du Tibet, a joué un rôle primordial dans sa propre vie.

Karma et Dondhup doivent se séparer, chacun repartant vers son monde, la jeune femme à New York et l’ancien moine à Lhassa. Tous deux garderont dans leur cœur le souvenir de ce périple au sein de la communauté tibétaine de l’Inde.

Ce très beau film au rythme lent est un mélange de genre mi-documentaire, mi-fiction où la quête de Loga est le prétexte à la découverte de la réalité tibétaine en Inde. En toile de fond, le spectateur écoute les interviews bouleversantes des moines exilés, découvre les diverses manifestations pacifiques des tibétains pour retrouver leur pays et leur liberté et imagine sans mal, la solitude de ces hommes et de ces femmes, loin de leur terre patrie, perdus dans un pays qui n’est pour eux que celui de l’exil.

Dreaming Lhasa (2005, 90 mins, 35mm) Pour plus d’information, visiter le site : dreaminglhasa.com

Dominique Rabotteau a travaillé pendant trois ans pour l'hebdo Le Point, puis a continué en free-lance. En 1989, elle crée avec son mari Frédéric Soltan, Sangha Productions. Depuis lors, ils ont réalisé plus 80 documentaires dont L'Inde de la mer et des hommes pour Thalassa.

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